Gokverslaving

Onderzoek tot nu toe toont aan dat pathologische gokkers en drugsverslaafden veel van dezelfde genetische aanleg voor impulsiviteit en het zoeken naar beloningen delen. Net zoals drugsgebruikers steeds sterkere hits nodig hebben om high te worden, ondernemen dwangmatige gokkers steeds riskantere ondernemingen. Evenzo ondergaan zowel drugsverslaafden als probleemgokkers ontwenningsverschijnselen wanneer ze gescheiden zijn van de chemische stof of sensatie waarnaar ze verlangen. En een paar studies suggereren dat sommige mensen bijzonder kwetsbaar zijn voor zowel drugsverslaving als dwangmatig gokken, omdat hun beloningscircuit inherent onderactief is - wat gedeeltelijk kan verklaren waarom ze in de eerste plaats op zoek zijn naar grote spanning.

Nog overtuigender is dat neurowetenschappers hebben geleerd dat drugs en gokken veel van dezelfde hersencircuits op vergelijkbare manieren veranderen. Deze inzichten zijn afkomstig uit onderzoeken naar de bloedstroom en elektrische activiteit in de hersenen van mensen terwijl ze verschillende taken uitvoeren op computers die casinospellen nabootsen of hun impulsbeheersing testen. In sommige experimenten verdienen of verliezen virtuele kaarten uit verschillende kaartspellen een speler geld; andere taken dagen iemand uit om snel te reageren op individuele beelden die op een scherm flitsen, maar niet om op anderen te reageren.

Een Duits onderzoek uit 2005 waarbij een dergelijk kaartspel werd gebruikt, suggereert dat probleemgokkers, zoals drugsverslaafden, hun gevoeligheid voor hun roes hebben verloren: bij het winnen hadden proefpersonen een lagere dan normale elektrische activiteit in een kritiek gebied van het beloningssysteem van de hersenen. In een onderzoek uit 2003 aan de Yale University en een onderzoek uit 2012 aan de Universiteit van Amsterdam hadden pathologische gokkers die tests deden die hun impulsiviteit maten, ongewoon lage niveaus van elektrische activiteit in prefrontale hersengebieden die mensen helpen risico's te beoordelen en instincten te onderdrukken. Drugsverslaafden hebben ook vaak een lusteloze prefrontale cortex.

Verder bewijs dat gokken en drugs de hersenen op vergelijkbare manieren veranderen, dook op bij een verbazingwekkende groep mensen: degenen met de neurodegeneratieve aandoening de ziekte van Parkinson. Gekenmerkt door spierstijfheid en tremoren, wordt Parkinson veroorzaakt door de dood van dopamine-producerende neuronen in een deel van de middenhersenen. In de loop van het decennium merkten onderzoekers op dat een opmerkelijk groot aantal Parkinsonpatiënten --- tussen de 2 en 7 procent --- dwangmatige gokkers zijn. Behandeling voor de ene aandoening draagt hoogstwaarschijnlijk bij aan een andere. Om de symptomen van Parkinson te verlichten, nemen sommige patiënten levodopa en andere geneesmiddelen die het dopaminegehalte verhogen. Onderzoekers denken dat in sommige gevallen de resulterende chemische instroom de hersenen zodanig verandert dat risico's en beloningen - bijvoorbeeld die in een pokerspel - aantrekkelijker worden en dat onbezonnen beslissingen moeilijker te weerstaan zijn.

Een nieuw begrip van dwangmatig gokken heeft wetenschappers ook geholpen om verslaving zelf opnieuw te definiëren. Waar experts verslaving vroeger beschouwden als afhankelijkheid van een chemische stof, definiëren ze verslaving nu als het herhaaldelijk nastreven van een lonende ervaring ondanks ernstige gevolgen. Die ervaring kan de roes zijn van cocaïne of heroïne of de sensatie van het verdubbelen van je geld in het casino.

"Het idee uit het verleden was dat je een medicijn moet innemen dat de neurochemie in de hersenen verandert om verslaafd te raken, maar we weten nu dat zo ongeveer alles wat we doen de hersenen verandert."

zegt Timothy Fong, een psychiater en verslavingsexpert aan de University of California, Los Angeles.

"Het is logisch dat sommige zeer lonende gedragingen, zoals gokken, dramatische gevolgen kunnen hebben [fysieke] veranderingen ook."